‘Gigantisch’ hoog koraalrif ontdekt in Australië

‘Gigantisch’ hoog koraalrif ontdekt in Australië
Foto Unsplash

Australische wetenschappers hebben een opvallende ontdekking gedaan: in het Groot Barrièrerif troffen ze een 500 meter hoog koraalrif aan. Volgens het Arc Centre of Excellence Coral Reef Studies is het voor het eerst in 120 jaar dat wetenschappers zo’n ‘gigantisch’ vrijstaand koraalrif hebben gevonden.

Alle andere hoge, vrijstaande riffen werden aangetroffen in de negentiende eeuw. Er zijn nog zeven van zulk soort riffen bekend. Het rif dat net ontdekt is, is hoger dan het Empire State Building in New York. Wetenschappers vergelijken de vorm van het rif met het lemmet van een mes. De onderkant van het rif is 1,5 km breed en de top ligt maar 40 meter onder het zeeoppervlak.

“Verkennen als nooit tevoren”

“Onze kennis over de oceaan is lange tijd zo beperkt geweest,” zegt Wendy Schmidt, mede-oprichter van Schmidt Ocean Institute dat betrokken was bij het onderzoek. “Dankzij nieuwe technologieën die fungeren als onze ogen, oren en handen in de diepe oceaan, kunnen we de oceaan verkennen als nooit tevoren.”

Wetenschappers vonden het rif in het noordoosten van Australië tijdens een twaalf maanden durende expeditie. Ze brachten daarbij de zeebodem van het noordelijke Groot Barrièrerif met 3D-beelden in kaart met een onderwaterrobot.

Het Groot Barrièrerif is ’s werelds grootste koraalrif en de habitat van vele bedreigde diersoorten zoals de groene zeeschildpad. Volgens wetenschappers is sinds de jaren negentig de helft van het koraal afgestorven door klimaatverandering. Dit veroorzaakt volgens hen een toename in het aantal verstoringen in het ecosysteem, voornamelijk in de vorm van opwarming van het zeewater.