SOUNDCHECK. Willy Sommers viert zijn jubileum met nieuw album: «Pukkelpop gaf mijn carrière een nieuw elan»

SOUNDCHECK. Willy Sommers viert zijn jubileum met nieuw album: «Pukkelpop gaf mijn carrière een nieuw elan»
Foto Gwenny Eeckels

Dag Willy. Je hebt in de voorbije vijftig jaar carrière wellicht heel wat hoogte- en dieptepunten gekend. Wat was voor jou tot nu toe hét ultieme hoogtepunt?

Willy Sommers: «Het begin van mijn carrière, toen ik mijn muzikale vader ontmoette: Roland Verlooven. Hij was producer bij een platenfirma en ging op prospectie om nieuw talent te strikken. Roland vertelde me dat hij geïnteresseerd was om met mij Nederlandstalige platen op te nemen. Ik vond dat een zeer vreemd voorstel, want ik zong toen met mijn coverband vooral Engelstalige nummers. Maar de man heeft heel mijn leven veranderd. Normaal gezien ging ik voor de klas staan als leraar Nederlands-Engels-Duits. Aan Roland heb ik mijn artiestencarrière te danken.»

En wat was je diepste dal?

«De jaren 80. Die waren zeer moeilijk om te overleven. Er was geen televisieprogramma voor muziek en de ondersteuning van de radio was quasi nul. Op die manier was promo maken voor mijn werk bijzonder lastig. Maar ik heb die periode toch zonder kleerscheuren overleefd. Ik had mijn vast orkest, mijn eigen muziekinstallatie en mijn vaste klanten waar ik optrad. We moesten roeien met de riemen die we hadden, maar ik had goed geboerd in de jaren 70 om die magere jaren door te komen. Ik heb eigenlijk nooit iets anders gedaan dan zingen om de kost te winnen.»

Hoe heb je eigenlijk ontdekt dat je in de wieg gelegd was om te zingen?

«Ik ben altijd al met muziek bezig geweest. Ik zat in een kinderkoor, ging naar de muziekschool waar ik saxofoon heb leren spelen en was zanger-gitarist bij een coverbandje. Op een bepaalde leeftijd merkte ik dat ik veel aantrek had van jonge mensen. Dat deed iets met mij. Toen ik mijn eerste single uitbracht in 1971, ‘Zeven anjers, zeven rozen’, was de trein vertrokken.»

Je hebt in die halve eeuw duizenden optredens gegeven. Welk concert zal je voor altijd bijblijven?

«Pukkelpop. Dat was een openbaring voor mij. Toen ze mij vroegen, dacht ik eerst dat ik in de maling genomen werd. ‘Kan dat wel? Dat is niet direct mijn publiek’, zei ik tegen de organisator. Die man heeft mij overtuigd: ‘Willy, je moet dat echt doen. Je zal verbaasd zijn hoeveel jongeren je nummers kennen en die zullen meebrullen.’ En inderdaad, zo geschiedde. Het optreden was een gigantisch succes. Ik stond echt aan de grond genageld. Ik heb in mijn arm moeten knijpen want ik dacht dat ik droomde. Twaalfduizend man in die tent, op een zaterdagmiddag! Ze hebben de zijkanten van de tent moeten opengooien omdat er te veel volk was. Op het moment dat ik opkwam scandeerden de toeschouwers mijn naam en gingen er bordjes de lucht in met ‘Willy for president’ en ‘Willy we love you’.»

(enthousiast) «In de dagen nadien ging het in alle kranten en tijdschriften alleen maar over mij. Over de internationale artiesten op Pukkelpop werd met geen woord gerept, alles draaide rond Willy Sommers. Ze noemden mij de ‘sultan van Vlaanderen’!»

«Ik merk dat ik met dat optreden nieuwe, jonge zieltjes gewonnen heb, want er is nu veel meer jeugd aanwezig op mijn optredens. Pukkelpop heeft een nieuw elan gegeven aan mijn carrière.»

De muziekshow ‘Tien Om Te Zien’ gaf in de jaren 90 al een nieuw elan aan je carrière. Vind je dat TOTZ een comeback moet maken op de Vlaamse buis?

«We hebben in augustus een eenmalige opname gedaan van ‘Tien Om Te Zien’, en dat heeft geweldig gescoord. Bij VTM waren ze supertevreden. En dan wordt natuurlijk de vraag gesteld of er ruimte is voor een terugkeer. Ik was de dag na de uitzending op een vergadering bij VTM, en toen werd al overwogen om TOTZ terug op het scherm te brengen omdat er zoveel positieve reactie op gekomen was. De baas heeft toen gezegd dat VTM vragende partij was, op voorwaarde dat de badsteden mee investeren. TOTZ is immers een duur programma: er werkt een ploeg aan van honderd man. Als de badsteden mee in het bad springen, bestaat de kans dat het programma terugkomt. Maar die knoop is nog niet doorgehakt. Terwijl iedereen erop zit te wachten – mijn collega’s voorop.»

«Het is sowieso hoognodig dat er iets gebeurt met muziek op televisie. De VRT heeft geen muziekprogramma en bij VTM is er enkel ‘Liefde Voor Muziek’, maar daarin kan je je nieuwe plaat niet promoten. Er zou een soort ‘Tien Om Te Zien’ moeten terugkomen om heel die Vlaamse showbizz een nieuwe boost te geven.»

Wat is de belangrijkste eigenschap die je moet hebben om te slagen in de branche?

«Geen eigenschap, maar advies: laat je omringen door deskundige mensen. Ik heb het geluk gehad om altijd omringd te zijn door een goed team. Roland Verlooven is 25 jaar lang, van bij het prille begin tot in 1996, mijn vaste producer geweest. Ik krijg nu vaak de vraag van jong talent: ‘Wat moeten we doen om een carrière op te bouwen zoals jij?’ Dan antwoord ik altijd: ‘Betrek correcte, ambitieuze en gemotiveerde mensen die in jou geloven. En je moet ook in jezelf geloven.’»

Heb je de voorbije vijftig jaar ooit gedacht: ik heb er genoeg van, ik stop ermee?

(kordaat) «Nee. Muziek is mijn leven. Ik heb daar zoveel aan te danken. Die halve eeuw is voorbijgevlogen voor mij.»

In je biografie staat te lezen dat je liedjes op een bepaald punt in je carrière ‘tekstueel ondergewaardeerd werden’. Schrijf je je teksten eigenlijk zelf?

«Ik krijg veel teksten toegestuurd. Er zijn heel veel componisten die nummers willen maken voor mij. Daar maak ik dan een selectie in.»

Op ‘De soundtrack van mijn leven’ bezing je de voorbije halve eeuw van je leven. Hoeveel komt de luisteraar te weten over de échte Willy De Gieter?

«Het is mijn meest persoonlijke album tot nu toe. Het meest autobiografische werk dat ik ooit gemaakt heb. Elk liedje gaat over een facet van of een hoofdstuk in mijn leven.»

Wie zijn de muzikale idolen van de ‘koning van het Vlaamse lied’?

«Als ik in de auto naar de radio luister, blijf ik hangen bij groepen van de jaren zestig: Creedence Clearwater Revival bijvoorbeeld. Maar als ik een cd opzet, is het sowieso Elton John. Ik heb hem ooit eens zien optreden in Gent, in Flanders Expo. Moederziel alleen aan de piano, twee uur aan een stuk. Ik vond dat grandioos. Magisch als je dat kan.»

En tot slot: wat brengt de toekomst nog voor jou?

«De komende weken en maanden gaat mijn aandacht vooral naar het promoten van mijn album en boek. Mijn agenda voor volgend jaar staat al serieus vol. Ik tour nog altijd langs culturele centra met ‘Sommers of 69’, mijn vorig album, want die concerten zijn uitgesteld geweest door corona. Volgende zomer doe ik heel veel festivals en liveoptredens. En vanaf september beginnen we met een nieuwe tour langs culturele centra, waarin we de grote hits brengen uit mijn vijftigjarige carrière.»

En zit een nieuw Pukkelpopoptreden erin?

«Als ze mij vragen zal ik niet twijfelen.» (grijnst)

Het boek en het album ‘De Soundtrack van Mijn Leven’ zijn nu verkrijgbaar. Willy Sommers treedt overmorgen op op het Schlagerfestival in de Trixxo Arena in Hasselt. Op 12 november geeft Willy Sommers een concert met Christoff in de Lotto Arena in Antwerpen. Voor latere concertdata kan je terecht op www.willysommers.be.