Warm water doet Antarctica langs onder en veel sneller smelten

Warm water doet Antartica langs onder en veel sneller smelten
Unsplash / T. Dederichs

Het ijs van Antarctica smelt niet alleen aan de oppervlakte, ook het warme water dat onderaan toestroomt vreet ook aan het bevroren water. Dat blijkt uit nieuwe satellietgegevens die geanalyseerd werden door de universiteit van Leeds. Een beter begrip van hoe de onderlaag van de ijsmassa werkt, kan ons veel leren over hoe snel het zeeniveau zal stijgen.

Dat het niet goed gaat met Antarctica is al langer bekend, maar uit nieuwe data blijkt nu dat er ook van aan de onderkant van de ijslaag rond de zuidpool slecht nieuws komt. Warm zeewater dringt tot onder de gletsjer door en doet het ijs sneller smelten dan verwacht. Dat blijkt uit de analyse van nieuwe satellietgegevens door de universiteit van Leeds.

Het onderzoek werpt een blik op de terugtrekking van de ‘grondlijnen’. Dat zijn de plaatsen waar de immense stukken ijs contact maken met de bodem onder Antarctica. De wetenschapper ontdekten onder andere een stuk ter grootte van Londen en zijn buurtgemeenten, dat in vijf jaar tijd volledig weggesmolten is.

Een vijfde van de ijslaag is weg

Het meest alarmerende dat het onderzoek aantoonde was een drastische vermindering van de ijslaag in het westen van Antarctica. Een vijfde van de totale ijslaag op de bodem is daar verdwenen. “Onze analyse bewijst duidelijk dat de ijslaag over de hele oppervlakte terugtrekt door het warme water aan de basis ervan”, stelt dr. Hannes Konrad, die het onderzoek aan de universiteit leidde, bij The Independent.

Het in kaart brengen van de grondlijnen helpen om te voorspellen hoe het leven op een warmere aarde er zal uitzien. Uit eerder onderzoek bleek al dat afgebroken ijsschotsen, zoals die in West-Antarctica, het zeeniveau met meer dan 3 meter kunnen laten stijgen. De recentste satellietgegevens merkten extreem smeltgedrag door zeewater op bij de acht grootste gletsjers van de ijsmassa.