Champions League ontwaakt uit winterslaap

AFP / N. Tucat

Na een onderbreking van twee maanden trekt de Champions League zich deze week opnieuw op gang. In de achtste finales staat vanavond de kraker tussen Paris Saint-Germain en FC Barcelona op het menu.

Het duel tussen de Franse kampioen en de Catalaanse grootmacht is de laatste jaren vaste kost op het kampioenenbal. De voorbije seizoenen stonden PSG en Barça zes keer tegenover elkaar in de Champions League, met de Spanjaarden doorgaans als winnende partij. Slechts één keer gingen ze onderuit, al was dat in de groepsfase.

In 2013 en 2015 schakelden Messi en co de Fransen telkens uit in de kwartfinales, wat al jaren het Europese eindstadium is voor de schatrijke club uit Parijs. De vele euro’s uit Qatar ten spijt, jaagt de werkgever van Rode Duivel Thomas Meunier nog altijd tevergeefs op succes in Europa.

Dit seizoen dreigt de campagne zelfs te stranden in de achtste finales. Ondanks alle grote namen is Barcelona nog altijd favoriet, zo beseft ook Lukas. «Barcelona is de beste ploeg ter wereld, je kan niet anders dan respect hebben voor hen», zegt de Braziliaanse aanvaller. «Al is geen enkele ploeg onklopbaar.»

Volgens Lukas heeft PSG met name in de lucht een paar troeven om de Catalanen pijn te doen. Terwijl doelmannen Jasper Cillessen en German Marc-Andre ter Stegen wat onzeker ogen op hoge ballen, heeft PSG met Thiago Silva en Edinson Cavani twee onvervalste kopbalspecialisten in de rangen.

Die laatste is sinds het vertrek van Zlatan Ibrahimovic naar Manchester United overigens uitgegroeid tot dé vedette in het Prinsenpark. Dit seizoen zit de Uruguayaan al aan 33 doelpunten, eentje meer zelfs dan Messi. De twee Zuid-Amerikanen zijn voorlopig ook de beste schutters in de Champions League. Cavani zit aan zes, Messi zelfs al aan tien.

In de andere achtste finale krijgt Benfica vanavond het bezoek van Borussia Dortmund, dat de groepsfase afsloot met een recordaantal van 21 gemaakte goals. In de eigen Bundesliga staan de Borussen op vijftien punten van aartsrivaal Bayern München, wat de druk op een geslaagde Europese campagne alleen maar groter maakt. Afgelopen weekend ging Dortmund in de eigen competitie nog verrassend onderuit op bezoek bij staartploeg Darmstadt.