Onderzoekers MIT vinden per ongeluk betere manier om metaal te smelten

An employee of steel producer Salzgitter AG works with a smelting furnace in a facility of the company in Salzgitter, western Germany, on March 21, 2012. Salzgitter is Germany's number two steel maker. AFP PHOTO / JULIAN STRATENSCHULTE GERMANY OUT / AFP PHOTO / DPA / JULIAN STRATENSCHULTE

Enkele van de beste wetenschappelijke ontdekkingen werden per ongeluk gedaan. Neem bijvoorbeeld penicilline of de microgolfoven. In het Massachusetts Insititute of Technology hebben onderzoekers toevallig een betere manier gevonden om metaal te smelten.

Professors Donald Sadoway en zijn team waren oorspronkelijk van plan om een nieuwe chemische samenstelling voor een batterij met groot vermogen te testen. Wanneer de wetenschappers elektriciteit door de batterij probeerden jagen, hield die de elektrische lading niet vast.

In plaats daarvan begon het experiment vloeibaar antimoon te produceren. Een element in de proefopstelling deed dienst als een ionische geleider, waardoor het antimoonsulfide zich begon af te scheiden.

Het geproduceerde metaal had een puurheid van 99,9%. Belangrijker nog is dat er nauwelijks broeikasgassen vrijkwamen bij het proces. Bij de traditionele methode om metaal te smelten komen er heel wat vervuilende stoffen vrij. Bovendien stellen de gebruikers dat hun methode ook gebruikt kan worden om andere metalen dan antimoon te smelten. Als ze daarin slagen, is het mogelijk dat ze zowel de kosten als de uitstoot van de metaalindustrie danig kunnen drukken.

Archiefbeeld AFP / J. Stratenschulte