Schattige dieren krijgen meer wetenschappelijke aandacht

Dat schattige dieren op de sociale media meer aandacht krijgen behoeft geen uitleg meer, maar op wetenschappelijk vlak is er blijkbaar ook een voorkeur voor snoezige beestjes. Dat beweert een onderzoek dat deze week in het wetenschappelijk tijdschrift Mammal Review verscheen.

Voor hun onderzoek bekeken Trish Fleming, bioloog aan de Murdoch Universiteit, en Bill Bateman, bioloog aan de Curtin Universiteit, verschillende wetenschappelijke studies naar zoogdieren in Australië van de laatste honderd jaar. De 331 onderzochte soorten verdeelden ze in drie categorieën: good, bad & ugly.

‘Good’ zijn de dieren waarvoor Australië bekend staat, zoals kangoeroe’s en koala’s, ‘bad’ omvat beesten die door mensen op het eiland geïntroduceerd werden, zoals konijnen en kamelen, terwijl de ‘ugly’-categorie voorbehouden is voor inheemse soorten die minder bekend zijn, zoals kleine vleermuizen en springmuizen.

De ‘goede’ dieren zijn vaak het onderwerp van wetenschappelijke studies, omdat zij iconisch zijn voor Australië en bovendien eenvoudig te vinden zijn. De ‘slechte’ beestjes krijgen dan weer aandacht vanwege hun negatieve effect op de omgeving, maar de ‘lelijke’ beestjes trekken aan het kortste eind. Zij worden vaak vergeten omdat ze vooral ’s nachts actief zijn, klein zijn of afgedaan worden als ongedierte.

Volgens Fleming heeft het ‘ugly’-label niets te maken met uiterlijke kenmerken, al moet ze wel toegeven dat schattige dieren meer publieke aandacht krijgen. “De buideleekhoorn Gymnobelideus leadbeateri is een goed voorbeeld. Het beestje ziet er charismatisch uit en er was bijgevolg heel wat engagement voor het behoud”, verklaart Fleming bij Mashable.

“Andere dieren lopen dan weer risico’s die we absoluut niet begrijpen”, voegt Fleming toe. Daarmee doelt ze onder andere op de Pipistrellus murrayi, een vleermuizensoort die enkel voorkwam op het Christmaseiland. In 2009 stierf de diersoort uit, zonder dat iemand een exacte verklaring voor de verdwijning kon geven.

Fleming hoopt met het onderzoek meer fondsen vrij te maken voor de instandhouding van Australische diersoorten. “Australië heeft één van de slechtste rapporten wereldwijd wat uitstervende diersoorten betreft. ‘Uit het oog, uit het hart’ vat perfect samen wat er met deze dieren aan het gebeuren is”, besluit Fleming.

Foto: Flickr / Doug Beckers