Brein van vrouwen reageert anders op drugs dan dat van mannen

A laboratory assistant looks at a computer screen as he works with a magnetic resonance imaging (MRI) device dedicated to the mouse and rat to study anatomical and functional imaging of the brain and organs on January 23, 2014 at the Neurosciences rechearch Center CERMEP in Bron, near Lyon. AFP PHOTO / PHILIPPE MERLE

Het hersenvolume van vrouwen die langdurig verslaafd zijn aan drugs neemt af. Het brein van ex-verslaafde mannen krimpt daarentegen niet.

Dat blijkt uit een onderzoek van de Universiteit van Colorado, waarover de wetenschappers in het wetenschappelijk tijdschrift Radiology berichten.

Voor het onderzoek maakten de wetenschappers van 127 mannen en vrouwen hersenscans. De helft van de deelnemers was langdurig (langer dan 15 jaar) verslaafd aan cocaïne of amfetamine, maar langer dan een jaar ‘clean’.

Uit de scans bleek dat vrouwen die veel drugs hadden gebruikt opvallend minder grijze stof in hun brein hadden dan vrouwen die nooit verslaafd waren geweest. Vooral de hersenmassa in hun frontale, temporale hersenkwab en het limbisch systeem leek gekrompen. Deze delen van de hersenen staan in voor het leren van taken, het ervaren van genot en het ophalen van herinneringen.

Verschillen

Wat ook opviel was dat de hersenen van mannen helemaal niet gekrompen waren.  “Hoewel de hersenen van deze vrouwen op veel plaatsen verschilden ten opzichte van de hersenen van gezonde controlepersonen, waren er bij de ex-verslaafde mannen geen grote veranderingen in het brein te zien”, legt hoofdonderzoeker Jody Tanabe op nieuwssite EurekAlert uit.

Dat betekent dat drugs het mannelijk en vrouwelijk brein op verschillende manieren beïnvloedt. “Minder grijze hersenstof bij ex-verslaafde vrouwen wordt geassocieerd met meer impulsiviteit en het zoeken naar beloningen. Bij de mannen was zo’n verband er niet.”

Daarnaast beginnen vrouwen gemiddeld ook op jongere leeftijd met drugs als cocaïne en amfetamine. “Ze gaan sneller meer drugs gebruiken en hebben meer moeite om te stoppen en om hulp te zoeken”, aldus Tanabe.

De wetenschapper hoopt dat zijn bevindingen leiden tot meer onderzoek naar verschillen tussen het brein van mannelijke en vrouwelijke drugsverslaafden. “Mogelijk kunnen we dan uiteindelijk effectievere behandelingen ontwikkelen.”