Muizen lopen ook voor hun plezier

Wetenschappers van de Nederlandse Universiteit Leiden hebben aangetoond dat dieren lopen voor hun plezier. Ze vroegen zich af of muizen in gevangenschap in een rad lopen omdat ze het leuk vinden, of omdat ze neurotisch en gestresseerd zijn zoals beren in gevangenschap die heen en weer beginnen lopen. Voor dat onderzoek plaatsten ze een rad in het wild en keken ze wat voor dieren erop afkwamen. Het rad werd omheind zodat de kleine diertjes erop konden maar grotere dieren het niet konden omstoten.

Uit de resultaten, die vorige maand werden vrijgegeven, blijkt dat heel wat dieren genieten van het rad. Onder andere muizen en ratten, maar ook slakken en padden werden gesignaleerd op het wiel. 88% van de dieren op het wiel waren muizen, terwijl andere dieren telkens minder dan 1% van het totaal vertegenwoordigden. Toch liepen de weinige padden die het wiel probeerden meerdere keren op het wiel.

Muizen liepen tussen één en achttien minuten op het rad en sprongen vrolijk op en af het rad. Volgens Johanna H. Meijer van de Universiteit Leiden toont dit aan dat dieren vanuit zichzelf gemotiveerd zijn om actief te zijn. Ze vindt de resultaten van de studie best grappig en was bijzonder blij toen ze de eerste muis op het rad zag, maar neemt deze studie wel serieus. Haar inspiratie haalde ze bij Konrad Lorenz, een van de eerste onderzoekers van dierengedrag, die opmerkte dat ontsnapte ratten terugkeerden naar zijn tuin om in een rad te lopen. Dat was slechts één zinnetje in het werk van Lorenz en Meijer wou dat beter onderzoeken.

De reacties op het onderzoek uit de wetenschappelijke wereld zijn positief. Huda Akil van de University of Michigan reageert niet verbaasd op het onderzoek. Volgens haar belonen de hersenen dieren wanneer ze zich fysiek inspannen, net zoals dat gebeurt bij mensen. Als zegt ze dat er ook temperamentverschillen zijn bij dieren. Zo is het mogelijk om ratten te kweken die niet graag lopen. Terwijl de muizen zich uitsloofden op het rad zullen andere muizen misschien hoofdschuddend toegekeken hebben.