Failing Forward met Gery Pollet: «Hoogmoed komt voor de val»

Op z’n vijftigste kan Gery Pollet al terugblikken op een prachtige carrière. Hij hielp bij het opstarten van meer dan tien succesvolle bedrijven in de IT-sector, maar zelfs een internetpionier als hem kende onderweg de nodige tegenslagen.

Ben je ooit failliet gegaan?

Gery Pollet: «Nooit volledig, maar mijn twee laatste avonturen zijn wel faliekant afgelopen. Het bekendste is Zapfi, een platform om gratis internet aan te bieden. We hadden al twee miljoen gebruikers, waren actief in tien verschillende landen en hadden 15 miljoen euro opgehaald aan kapitaal. Ondanks dat alles hebben we toch de boeken moeten toedoen.»

Waar liep het fout?

«Ik denk grotendeels hoogmoed. Je hebt al die keren succesvol een bedrijf op de markt gebracht dat je denkt: ‘het zal wel lukken’. Anderzijds zit je ook op den duur in een gouden kooi. We waren zo gefocust op het vergaren van de middelen dat we vergaten na te gaan of we wel over het juiste business model beschikten.»

«We hielden te weinig rekening met de inkomstenstroom en dan is op een bepaald moment het geld op. Investeerders zijn dan niet meer bereid om nog verder geld erin te pompen, moet je mensen buiten zetten én is het einde verhaal. Dat vreet aan je zelfvertrouwen.»

«Raap jezelf op en ga door»

Ondanks de teleurstelling na de faillissementen, bleef Pollet niet bij de pakken zitten. Hij stortte zich op een nieuw project én leidt met Sensinxs nu opnieuw een succesvol bedrijf in de IT-sector.

Hoe maak je de omslag?

«Je kan twee dingen doen. Je kunt in een hoekje zitten kniezen of je kunt proberen lessen te trekken uit het verleden, jezelf oprapen en doorgaan. Ik heb voor de tweede optie gekozen. Ik heb mezelf opgeraapt en in eerste instantie heel goed nagedacht over het juiste business model.»

Hoe verloopt dat denkproces?

«Ik stel mezelf de vraag: ‘Waar zullen mensen bereid zijn om voor te betalen?’. Dan gaan we daarmee aan de slag. Ik probeer nu ook beter op de centen te letten. Je moet altijd in het achterhoofd houden dat de eerste centen niet van investeerders moeten komen, maar van je klanten.»

«Zo ben ik snel met een nieuw project begonnen, opnieuw in dezelfde sector. Met Sensinxs zijn we actief in het ‘internet of medical things’.»

«Je mag nooit denken dat het wel vanzelf zal gaan»

Zelfs voor een ervaren ondernemer als Gery Pollet kan het wel eens fout gaan. Dat weet ook Lode Uytterschaut, de oprichter van Start it @KBC, de meest vooraanstaande accelerator van België.

Wat zijn de valkuilen voor ervaren ondernemers?
Lode Uytterschaut: «Het gevaar bestaat dat men na een aantal keren succesvol een start-up te hebben opgericht, zoals in het geval van Gery, te zelfzeker wordt. Je mag nooit denken dat het wel vanzelf zal gaan. De markt en technologieën evolueren tegenwoordig ook aan een razendsnel tempo. Iets wat twee jaar geleden een goed idee was, kan vandaag al achterhaald zijn.»
Pollet stelt dat het cruciaal is om vanaf het begin inkomsten te genereren en niet enkel op investeerders beroep te doen voor kapitaal.

Hoe belangrijk is een stabiele inkomstenstroom?
«Dat is iets waar wij op hameren. Vele start-ups willen daarentegen zo snel mogelijk venture capital ophalen, maar dat leidt niet noodzakelijk tot een duurzaam model. Ik merk ook dat vele beginnende ondernemers niet altijd klantgericht genoeg denken. Ze zijn vaak enorm slim en technisch aangelegd, maar besteden te weinig aandacht aan het ruime plaatje. Feedback van de klant is enorm belangrijk.»