The Playground Café: Ahambra en Zeeslag langs de sporen

Tussen de pendelaars en de treinsporen huist er in het Centraal Station van Antwerpen met ‘The Playground Café’ een gezellige koffiebar annex spelletjeszaak. Eigenaar Mark van Achter haakt hiermee in op een groeiende trend waarbij meer mensen hun gsm aan de kant leggen en een avondje gezelschapsspelletjes uitproberen.

Wie binnenstapt in The Playground Café, wordt ondergedompeld in een open en ruime koffiebar in het hart van het Centraal Station. Koffiezaken genoeg zou je denken, maar Mark van Achter (foto) gaf er een andere draai aan. “De twist is dat we vanuit een passie voor het gezelschapsspel zijn begonnen. We hebben een collectie van 250 spelletjes in de aanbieding. Bovendien kan iedereen die hier werkt een woordje uitleg geven over de games.”

‘A Beautiful Mind’



Ondanks de liefde voor zijn zaak, heeft het idee toch een aantal jaar gerijpt. “Ik ben eigenlijk professor economie aan de universiteit. Mijn onderwerp was de speltheorie, een beetje naar het model van de film ‘A Beautiful Mind’.” Na een burn-out vijf jaar geleden, raadde een coach hem aan om terug te grijpen naar dingen uit zijn jeugd en dat waren gezelschapsspelletjes. “Plots ontdekte ik een hele rijke wereld aan bordspelletjes. Nadien ben ik thuis spelletjesavonden beginnen te organiseren. The Playground Café is een logisch vervolg hierop. Het samenbrengen van mensen is ook iets wat in mijn persoonlijkheid zit en met spelletjes is dat perfect mogelijk.”

Van 9 tot 99 jaar

Het kan geen toeval zijn dat op de meeste speeldozen ‘geschikt van 9 tot 99 jaar’ staat. Hier zitten zowel jongeren als ouders met kinderen en grootouders, allochtonen en autochtonen. “Dat vind ik ook het mooiste aspect. Met eventueel een woordje uitleg van onze medewerkers, kan iedereen aan een tafel plaatsnemen en met wildvreemden starten aan een reis door de wereld van het bordspel. Een gezelschapsspel brengt mensen samen die anders niet snel bij elkaar zouden zitten. En daarom heeft het spel iets magisch, niemand zal zich ongemakkelijk voelen, want iedereen focust zich op het bord. Als ik die mensen dan met elkaar zie praten, dan word ik gelukkig.”

Foto Axelle Lot

Het beste van twee werelden

Terwijl hij ons rondleidt door zijn zaak, vertelt Van Achter verder over zijn passie. “Weet je wat het leukste aspect is van het bordspel? Doordat je vaak met mensen een spel speelt, leer je ze ook heel goed kennen. Sinds ik dit café heb, heb ik veel nieuwe vrienden gemaakt. Je hebt altijd een gemeenschappelijk onderwerp om over te praten.” Met The Playground Café combineert de professor het beste van twee werelden. “Ik geef van 8 tot 12 nog les aan de universiteit, nadien ga ik met de fiets naar de werf van mijn tweede zaak aan het Hendrik Conscienceplein en daarna kom ik hier koffiezetten en spelletjes uitleggen. Mijn leven is nu veel socialer en uitgebreider.”

Battlecon

Foto Axelle Lot

Tijdens ons bezoek aan The Playground Café, trekt een aantal jongeren dat druk bezig is met gamen onze aandacht. Yenthe Schoelynck geeft met plezier een woordje uitleg over haar hobby. “Mijn vrienden en ik zijn Battlecon aan het spelen. De maker heeft alles wat hij leuk vond in één spel gegooid”, verduidelijkt de studente. “Ik speel normaal minstens één maal per week bordspelletjes, soms meer. Wanneer mijn liefde voor spelletjes ooit begonnen is? Als kind speel je Monopoly en Levensweg en dan leer je mensen kennen die Catan en Carcasonne spelen.’ Sinds haar vriend zes jaar geleden een bordspellenclub heeft opgericht, is Yenthe verder in de wereld van de games gerold. ‘Nu gebeurt het al iets minder, maar vroeger kon ik elke avond wel een doos met spelletjes opentrekken.”

Tekst & foto’s Axelle Lot