Auteur Thomas Smolders: “Sociale media hebben mijn wereld geopend”

Thomas Smolders
Foto Koen Broos

Wat als we binnenkort bediend worden door robots aan de kassa? Kan een algoritme ons weldra een gebroken hart besparen in de zoektocht naar de ware liefde? Zullen we ooit nog ziek zijn in een wereld van stappentellers en robotchirurgie? Die vragen zetten auteur en blogger Thomas Smolders aan tot schrijven, met het boek ‘Achter onze schermen’ als resultaat.

Mag men jou een digital influencer noemen?
“Ik ben heel actief op sociale media, maar het is niet omdat ik over een dienst of product schrijf dat mensen de dag nadien naar de winkel rijden om het te kopen. Ik wil vooral communiceren over dingen die mij fascineren. Op mijn blog en in mijn nieuwsbrief ‘Thomas & Friends’ geef ik een podium aan getalenteerde mensen die soms zelf heel bescheiden zijn maar wel een interessante bijdrage leveren aan de buitenwereld.”



Je hebt je voor het eerst gewaagd aan een papieren boek. Wie is het beoogde publiek van ‘Achter onze schermen’?
“Mensen die wakker liggen van de impact van technologie op onze samenleving, maar niet weten hoe ze ermee moeten omgaan. De huidige boeken over dat onderwerp zijn vaak nogal droog omdat ze gericht zijn aan een belezen publiek van kenners. Daarom heb ik een heel toegankelijk en menselijk werk geschreven dat de lezer niet per se met een zwaar gemoed achterlaat. Concreet cijfermateriaal en namen van specifieke apps komen in mijn boek niet zozeer aan bod, omdat het anders al achterhaald is op het moment dat het van de pers rolt. Ik heb ter voorbereiding talloze artikels gelezen en met veel experts gepraat, maar vervolgens heb ik de non-fictie verpakt als een roman.”

Foto Sarah Van Looy

Voer je dan personages op?
“Het is het verhaal van een man die in een appartement woont en daar allemaal verschillende mensen ontmoet die hem iets vertellen over hun bezigheden. Die ontmoetingen hebben ik ondergebracht in tien hoofdstukken, voornamelijk in dialoogvorm geschreven. Zo komt er in het deel over gezondheid een dokter langs die bezig is met robotchirurgie. Op een ander moment loopt het hoofdpersonage een meisje tegen het lijf dat een tijdje geleden gedumpt is door haar vriend en apps gebruikt om een nieuw lief te vinden. Samen filosoferen ze over de manier waarop apps als Tinder en fenomenen als sexting onze beleving van de liefde veranderen. In een ander hoofdstuk komt de man op straat in een betoging terecht waar een journalist het hele gebeuren aan het live streamen is. Dat vind ik persoonlijk een heel fascinerende kwestie. Als je kijkt naar de rol van fake nieuws tijdens de verkiezing van Trump of naar die van online filterbubbels tijdens de Brexit, dan zet de invloed van technologie op journalistiek wel aan tot nadenken.”

Waag je je aan toekomstvoorspellingen?
“Het is zeker geen futuristisch boek, maar ik bestudeer wel de mogelijke gevolgen op lange termijn. Wat als we cash geld zouden afschaffen bijvoorbeeld? De banken krijgen dan nog meer macht, want ze zouden kunnen beslissen om voor elke betaling vijf cent aan te rekenen. Bovendien mogen de bankcontactdiensten het in geen geval laten afweten, want dan ligt alles plat. Ik probeer sowieso bij elk vraagstuk zowel de positieve als de negatieve kanten te belichten.”

“Ooit heb ik een maand zonder sociale media proberen te leven. Dat is gelukt zonder ’s nachts badend in het zweet wakker te worden”

Hoe aanwezig is technologie in jouw persoonlijk leven?
“Heel intens. Ik heb er een haat-liefdeverhouding mee, maar voel toch wel vooral liefde. Men beweert vaak dat social media mensen asocialer maken, maar apps als Facebook, Twitter en Foursquare hebben mijn leven net meer open gemaakt. Ik leer heel veel mensen kennen via die platformen. Je zou mij bij wijze van spreken aan de andere kant van de wereld kunnen droppen en ik zou er dankzij die apps in slagen om mijn plan te trekken. Bovendien kan ik het nieuws veel efficiënter volgen dan vroeger. Langs de andere kant werkt technologie ook verslavend. Ik denk dat ik wel zes uur per dag op mijn smartphone bezig ben. Ooit heb ik een maand zonder sociale media proberen te leven, en dat is gelukt zonder ’s nachts badend in het zweet wakker te worden.” (lacht)

Ga je anders om met technologie nu je boek af is?
“Ik sta er veel meer bij stil. Zelf heb ik bijvoorbeeld een stappenteller, maar wat kan in de toekomst het gevolg zijn als we bijvoorbeeld allemaal een smartwatch dragen die niet alleen onze stappen maar ook bloedwaarden kan meten? We zijn aan het streven naar een ideale wereld waarin alles algoritmisch voorspeld kan worden en waarin we nooit meer hoeven te werken. Persoonlijk ben ik er zelfs van overtuigd dat elke job uitgevoerd zou kunnen worden door een robot, de mijne inclusief. Mijn vraag is alleen: willen we dat wel? Wat is de prijs die we betalen voor een leven waarin we nooit meer ziek zijn of waarin politiek overbodig wordt?”

Wie is Thomas Smolders?
Thomas Smolders studeerde Nieuwe Media & Maatschappij in Gent en werkt momenteel voor creatief bureau DIFT. De 25-jarige copywriter baande zich al bloggend en twitterend een weg door het wijde web, en schrijft ondertussen ook voor De Morgen, Weekend Knack en Charlie Magazine. De afgelopen zes maanden tikte hij ijverig aan een boek over de impact van technologie op onze maatschappij. ‘Achter onze schermen. Overleven in een digitale wereld’ verschijnt op 16 mei.
Twitter: ljosmyndun // Blog: ljosmyndun.tumblr.com

Charlotte De Cort