Intelligente mensen geeuwen langer

Foto R.V.

Geeuwen. Het is een aanstekelijke reflex dat mens en wetenschapper al jarenlang beroert. Waarom doen we het? En waarom gaapt de ene langer dan de andere? Op die laatste vraag hebben Amerikaanse onderzoekers nu een antwoord gevonden. 

Wetenschappers van de State University of New York hebben beelden van 29 geeuwende zoogdieren, zoals mensen, muizen, katten, walrussen en vossen, minutieus bestudeerd. Wat blijkt? De onderzoekers ontdekten een opvallende band tussen hoelang we geeuwen en hoe complex ons brein is.

Zo geeuwen dieren als muizen, ratten, konijnen en vossen minder lang dan gorilla’s, gibbons, walrussen en kamelen. De mens is officieel gekroond tot koning van het geeuwen, met een gemiddelde gaap van iets meer dan zes seconden.

Hersencellen

Deze verschillen hebben volgens hoofdonderzoeker Andrew Gallup te maken met de omvang van ons brein en het aantal hersencellen. Zo hebben olifanten een veel groter brein dan de mens, maar toch geeuwen ze minder lang. Dat komt omdat mensen meer hersencellen hebben dan olifanten, beweert Gallup in het wetenschappelijk magazine Biology Letters.

Het hoofd koel houden

Waarom we geeuwen, is voor wetenschappers nog steeds een mysterie. Gallup vermoedt dat we deze reflex hebben om ons brein af te koelen. Bij een gaap zouden we het warme bloed in ons brein vervangen met bloed vanuit andere delen van het lichaam. Dit bloed zou gekoeld worden door het inademen van frisse lucht.