«Pieters is het grootste Europese talent sinds McIlroy»

CHASKA, MN - OCTOBER 02: Thomas Pieters of Europe plays a shot on the 11th hole during singles matches of the 2016 Ryder Cup at Hazeltine National Golf Club on October 2, 2016 in Chaska, Minnesota. Streeter Lecka/Getty Images/AFP

Thomas Pieters heeft bij zijn eerste deelname aan de Ryder Cup meteen zijn visitekaartje afgegeven. Hoewel Europa zijn titel niet kon verlengen, werd onze landgenoot na afloop bedolven onder de complimenten.

Pieters was afgelopen weekend een van de zes debutanten in het Europese team op de Ryder Cup, het meest prestigieuze golftornooi ter wereld. Van al die rookies bleek de Kempenaar veruit het minst onder de indruk van de omstandigheden. Ondanks het luidruchtige Amerikaanse publiek etaleerde Pieters op de Hazeltine-golfclub in Chaska al zijn kunnen. Hij nam vier van de elf Europese punten voor zijn rekening, de beste prestatie ooit voor een debutant. Het vorige record stond op naam van de Spanjaard Sergio Garcia, die bij zijn eerste deelname 3,5 punten sprokkelde.

McIlroy zwaait met lof

Hoewel Pieters niet kon verhelpen dat de Amerikanen voor het eerst sinds 2008 nog eens aan het langste eind trokken met 17-11, bleven zijn sterke prestaties niet onopgemerkt. «Thomas is het grootste Europese talent sinds Rory McIlroy», stelde de Europese kapitein Darren Clarke onomwonden. Een mooi compliment als je weet dat de Noord-Ier al vier majors gewonnen heeft en een tijdlang nummer één van de wereld was.

McIlroy was zelf trouwens ook erg enthousiast over Pieters, met wie hij een succesvol duo vormde. Samen wonnen de twee hun drie duels in de foursomes, waarbij er twee per twee gespeeld wordt. «Ik heb mijn partner gevonden voor de komende twintig jaar», stelde McIlroy na afloop. «Ik ga niemand anders met hem aan de haal laten gaan.»

Tweede Belg

De 24-jarige Pieters is nog maar de tweede Belg ooit die mag deelnemen aan de Ryder Cup. De enige die het hem voordeed was Nicolas Colsaerts in 2012. Op de voorbije Olympische Spelen in Rio de Janeiro greep de Antwerpenaar met een vierde plaats nog net naast een medaille.