Onder Saturnus bevindt zich ‘Oceaanwereld’

Belgische onderzoekers hebben aangetoond dat de Saturnusmaan Dione een oceaan van vloeibaar water onder haar ijsoppervlak heeft. Die is enkele tientallen kilometers diep.

De ontdekking werd gedaan door de Koninklijke Sterrenwacht van België (KSB), op grond van nieuwe gegevens van de ruimtesonde Cassini. Bij twee andere manen van Saturnus, Titan en Enceladus, en ook Europa, een maan van Jupiter, was men al vrij zeker dat er onder hun ijskorst grote oceanen waren. Maar nu is er dus nog een ‘oceaanwereld’. De studie verschijnt deze week in Geophysical Research Letters.



Stralen van waterdamp

De oceaan is enkele tientallen kilometers diep en omsluit een grote harde kern. Zo gelijkt Dione erg op buur Enceladus, die ook bekend is omwille van de reusachtige stralen van waterdamp (‘jets’) die bij de zuidpool worden uitgestoten.

Dione lijkt nu wel rustig, maar de littekens op haar oppervlak, in de vorm van grote ijskliffen, wijzen op een tumultueus verleden. De oceaan was er waarschijnlijk al van bij het ontstaan van de maan en is dus mogelijk een goede omgeving voor microscopisch leven.

“De contactzone van de oceaan met de harde kern komt het meest in aanmerking. Daar kunnen de voedingsstoffen en de energie aanwezig zijn, die nodig zijn voor leven”, besluit co-auteur Attilio Rivoldini.

Foto Pixabay