Aarde 2.0 lag al die tijd voor onze neus

Astronomen slagen er vaker in om nieuwe planeten op te sporen, maar toch is de ontdekking van Proxima b de natte droom van veel sterrenkundigen. Vijf redenen waarom.

1. Proxima b ligt vlakbij

Proxima b draait rond de rode kleine dwergster Proxima Centauri, dé ster die het dichtst bij onze zon staat. In kosmische termen bevindt de exoplaneet zich dus om de hoek, op een afstand van ruim vier lichtjaar, of zo’n 40 biljoen kilometer. Dankzij die ‘kleine’ afstand hopen astronomen dat ze met toekomstige telescopen kunnen zoeken naar tekenen van leven.

2. De massa is vergelijkbaar met de aarde

Op basis van eerste metingen hebben de wetenschappers vastgesteld dat Proxima b 30% groter is dan onze aarde, wat behoorlijk klein is in vergelijking met andere planeten. Die bescheiden massa maakt het waarschijnlijker dat hij uit gesteenten en metalen bestaat.

3. De planeet cirkelt in een levensvatbare zone…

Het tweelingzusje van de aarde ligt op slechts zeven miljoen kilometer van haar moederster. Die afstand is net goed om voldoende licht en warmte te ontvangen, wat het voorkomen van vloeibaar water mogelijk maakt. En waar water is, kan leven zijn.

4. …maar voor hetzelfde geld is het een borrelende hel

Als dwergster vertoont Proxima Centauri regelmatig röntgenstraling en zonnevlammen, wat fataal is voor mogelijke organismen. Daarnaast is het onduidelijk of de planeet een atmosfeer heeft. Zonder zo’n magnetisch veld bedraagt de temperatuur op de planeet ongeveer -20 graden Celcius en is de ‘nieuwe aarde’ niets meer dan een troosteloze ijswoestijn.

5. Er geraken is – bijna – onmogelijk

Een bemande ruimtereis zou ons met de technologie van vandaag zo’n 100.000 jaar kosten. Kleine, onbemande ruimtesondes zouden in theorie in 25 jaar bij de planeet kunnen arriveren.