Noedels hebben sigaretten verdrongen als betaalmiddel in Amerikaanse gevangenissen

Wie een betaalmiddel in de gevangenis zoekt, denkt in plaats van geld waarschijnlijk eerst aan sigaretten of een dienst voor een andere gevangene. Een nieuwe Amerikaanse studie ontkracht dat. Wie over een grote voorraad instant noedels beschikt, zwaait momenteel de plak in de cel. 

De verandering is opmerkelijk, maar de verklaring ligt voor de hand. Omdat de Amerikaanse gevangenissen eivol zitten en vaak kleine budgetten krijgen toegewezen, wordt er vaak bespaard op de maaltijden van de gevangenen. Quartz haalt een rapport aan dat beweert een maaltijd voor een crimineel soms slechts 0,15 dollar (0,13 euro) kost. Andere bronnen beweren dat gevangenen niet eens genoeg voedsel krijgen om een vijfjarige te voeden.

“De verandering in monetaire praktijken in de gevangenis toont de gewijzigde behoeften van de gevangenen aan: niet-essentiële luxegoederen zijn voorbijgestreefd door de essentiële behoefte voor voeding”, stelt doctoraatskandidaat Micael Gibson-Light in zijn onderzoek, dat deze week werd voorgesteld op de jaarlijkse meeting van de American Sociological Association.

De waarde van een pakje instant noedels is bijgevolg door het dak gegaan. Twee pakjes van 59 dollarcent kunnen in de gevangenis geruild worden tegen een trui die het tienvoudige waard is.

Noedels lenen zich bovendien prima als betaalmiddel. Gevangenen kunnen ze kopen met het minieme loon dat ze verdienen, de pakjes kunnen lang bewaard worden en zijn gemakkelijk uit te wisselen en de calorierijke maaltijd is snel en eenvoudig bereid.

Voor Gibson-Light zou deze verandering een duidelijk signaal moeten zijn naar de beleidsmakers. “Betaalmiddelen veranderen niet vaak, zelfs niet in een verborgen economie van een gevangenis. Sigaretten worden al van voor de Amerikaanse Burgeroorlog gebruikt in penitentiaire instellingen. Het feit dat dit plots gewijzigd is, heeft mogelijk zware gevolgen”, aldus Gibosn-Light bij Independent.