«We moeten er meteen staan tegen Italië»

Belgium's Axel Witsel, Belgium's head coach Marc Wilmots and Belgium's Eden Hazard pictured at the start of a training session of Belgian national soccer team Red Devils, during the preparations for the upcoming Euro 2016 UEFA European Championship in France, on Sunday 12 June 2016, in Lyon, France. The Euro2016 tournament is taking place from 10 June to 10 July. BELGA PHOTO BRUNO FAHY

Zestien jaar na de afgang van Euro 2000 maken de Rode Duivels vanavond hun rentree op het EK. Op de openingsspeeldag in groep E staat de kraker tegen vice-Europees kampioen Italië op het menu. «We moeten er meteen staan», hamert Marc Wilmots.

De Squadra is op papier dan ook de sterkste tegenstander die de Belgen konden treffen in de poulefase, en in principe ook de belangrijkste concurrent voor groepswinst. Enkele maanden geleden gingen de Italianen in een oefenmatch met 3-1 onderuit in Brussel, maar het eerste half uur van die match waren de bezoekers toen wel baas. Dat is ook de bondscoach niet vergeten, wat mede verklaart waarom hij zo op zijn hoede is.

“Geen zwakke lichting”

«We openen tegen een heel prestigieuze tegenstander», vindt Wilmots, die niet wil horen dat de Italianen een – naar hun normen – zwakke lichting hebben. «Ze hebben nog altijd spelers van een heel hoog niveau. Bondscoach Antonio Conte maakt er bovendien krijgers hen en laat hen als een erg sterk blok spelen. Als je ze onderschat, zijn ze het gevaarlijkst.»

Fellaini?

Terwijl België zoals bekend achterin met personeelszorgen zit, missen de Italianen vooral sterkhouders op het middenveld. Zo zijn Marchisio, Verratti en Montolivo er niet bij, wat een flinke slok op de borrel scheelt. Toch wordt er druk gespeculeerd dat Wilmots vanavond in Lyon centraal met een atypische driehoek zal uitpakken, met Marouane Fellaini als geïmproviseerde nummer tien. Bevestigen deed Wilmots dat evenwel niet.

18.000 Belgen

Na een korte vlucht vanuit de uitvalsbasis in Bordeaux werkten de Duivels gisterenavond een lichte training af in het imposante Stade de Lyon (foto), waar vanavond zo’n 15.000 à 18.000 Belgische supporters verwacht worden. De Italianen trainden verrassend genoeg niet in het stadion waar ze straks aan het tornooi beginnen. Conte verkoos om in de voormiddag nog een sessie in te lassen in Montpellier, waar de Azzurri hun tenten hebben opgeslagen.