Hollande en Merkel herdenken Slag bij Verdun

French President Francois Hollande (L) and German Chancellor Angela Merkel pay their respects after laying a wreath at a German cemetery in Consenvoye, northeastern France on May 29, 2016, during a remembrance ceremony to mark the centenary of the battle of Verdun. The battle of Verdun, in 1916, was one of the bloodiest episodes of World War I. The offensive which lasted 300 days claimed more than 300,000 lives. / AFP PHOTO / POOL / JEAN-CHRISTOPHE VERHAEGEN

De Franse president François Hollande en de Duitse bondskanselier Angela Merkel hebben in de Franse stad Verdun de slachtoffers van de Slag bij Verdun geëerd. Bij die veldslag kwamen in 1916 ruim 300.000 Franse en Duitse militairen om het leven.

Dit jaar is het precies 100 jaar geleden dat één van de bloedigste en langste slagen in de geschiedenis van de Eerste Wereldoorlog plaatsvond. Van eind februari tot half december 1916 moordden de Duitse en Franse troepen elkaar uit zonder daarbij strategische voordelen te verwerven. Vandaag staat de Slag bij Verdun symbool voor de zinloze slachting van mensenlevens. Zo’n 300.000 mensen kwamen om het leven en er vielen 400.000 gewonden.

Frans-Duitse vriendschap

Merkel en Hollande brachten eerst een bezoek aan de Duitse militaire begraafplaats in Consenvoye, waar ze samen een krans neerlegden. In 1984 reikten hun voorgangers president François Mitterand en bondskanselier Helmut Kohl elkaar de hand op diezelfde plek, wat de verzoening tussen beide landen symboliseerde. Vervolgens trokken ze naar Verdun om de kinderen van de Franse stad die tijdens de oorlog omkwamen te herdenken. «We worden allemaal opgeroepen om de herinnering voor de toekomst levend te houden. Alleen wie zijn verleden kent, kan iets leren en zo een mooie toekomst bouwen», zei Merkel. «Verdun is een stad die het slechtste belichaamt waar Europa ten onder ging, 100 jaar geleden. Maar ook het mooiste, omdat de stad erin geslaagd is om zich te verenigen in het teken van de vrede en de Frans-Duitse vriendschap», voegde Hollande toe.

Knekelhuis

Nadien bezochten de politieke leiders het dorp Fleury-devant-Douaumont om een voor 12,5 miljoen euro volledig gerenoveerd herdenkingsmonument te bezichtigen en om een plechtigheid bij te wonen in het knekelhuis van Douaumont. Daar worden sinds 1927 de botten van naar schatting 130.000 niet-geïdentificeerde militairen bewaard.

Foto AFP / J.C. Verhaegen