Ultraprecies Europees gps-systeem komt steeds dichterbij

A picture taken on December 17, 2015 shows a Soyuz rocket blasting off from the European space centre at Kourou, French Guiana. Europe was set to launch the next two satellites today for its multi-billion-euro Galileo satnav system, a rival to America's GPS, according to space firm Arianespace. / AFP PHOTO / jody amiet

De Europese ruimtevaartorganisatie ESA heeft met succes twee satellieten voor het navigatiesysteem Galileo gelanceerd. Een Sojoez-draagraket bracht beide satellieten in een baan om de aarde.

Wat is Galileo?

Galileo is een Europees navigatiesysteem, te vergelijken met het Amerikaanse gps. Het is het grootste Europese ruimtevaartproject aller tijden. Het systeem zal tot op 20 centimeter nauwkeurig zijn. Ter vergelijking: gps is momenteel slechts tot op 4 meter nauwkeurig. Bovendien is Galileo in de eerste plaats een civiel platform, terwijl gps in wezen een militair systeem is. De twee satellieten die gisteren omhoog gingen, wegen 715 kilogram en werden gebouwd door het Duitse bedrijf OHB. Ze werden afgezet op een hoogte van 23.500 kilometer.

Waarom nog een navigatiesysteem?

De voornaamste redenen zijn politiek. Op die manier wil de Europese Unie minder afhankelijk zijn van de Amerikanen. In een conflictsituatie zou gps immers afgesloten of versleuteld kunnen worden. Ook de Russen en Chinezen hebben hun eigen navigatiesysteem, respectievelijk GLONASS en Beidou. In een normale situatie zullen de gegevens van gps, Galileo en GLONASS gecombineerd worden om zo tot een hogere nauwkeurigheid en betrouwbaarheid te komen.

Wanneer is het klaar?

Het project moet tegen 2020 klaar zijn, al heeft het al veel vertraging opgelopen. Ook de kosten van naar schatting 7 miljard euro zijn veel hoger dan gepland. In totaal moeten dertig satellieten in stelling gebracht worden. Het systeem kan echter al in gebruik genomen worden vooraleer de geplande dertig satellieten door de ruimte klieven, mogelijk op het einde van dit jaar al. De twee kunstmanen die gisteren gelanceerd werden, waren de dertiende en de veertiende. In de herfst moeten nog eens vier Galileo’s de ruimte ingaan, dit keer met een op maat gemaakte zware Ariane-5. Het hoge aantal satellieten moet voor een buitengewone betrouwbaarheid zorgen. De Amerikanen hebben er 27.