Hiv-resistente embryo’s veroorzaken ophef

Een Chinees team van wetenschappers heeft ophef veroorzaakt met een experiment dat embryo’s hiv-bestendig moest maken. Collega’s en ethici reageren ongerust op de genetische manipulatie.

Door enkele genetisch wijzigingen kan je baby’s samenstellen die resistent zijn tegen hiv, het virus dat aids veroorzaakt. Tot die conclusie kwam Yong Fan van de Universiteit van Guangzhou, schrijft de Volkskrant op basis van interviews in het tijdschrift Nature.



Hoewel het onderzoek puur theoretisch was – er werden geen echte baby’s geboren – is er veel kritiek. «Dit is spelen met menselijke embryo’s», reageert de Japanse bio-ethicus Tetsuya Ishii. Volgens de Chinese wetenschappers draaide het voor hen louter om het principebewijs.

Toch zijn critici bang voor misbruik, nu het mogelijk is om DNA zeer precies te herschrijven. De vrees is dat privéklinieken er ‘superbaby’s’ mee zouden maken. Die kunnen dan bestand zijn tegen ziektes als aids en Alzheimer, maar ook andere eigenschappen met zich mee dragen, zoals genen voor extra spieren of intelligentie.

Nadat een ander Chinees team vorig jaar voor het eerst aantoonde dat de nieuwe technieken ook werken op mensenembryo’s, beloofden de internationale wetenschapsacademies geen genbaby’s te maken. Ook China onderschreef toen dat moratorium.

Fans team manipuleerde daarom genetisch defecte ‘rest-embryo’s’ die overblijven na een ivf-behandeling en die toch nooit zouden uitgroeien tot een baby. Daarin maakten ze een gen kapot dat de mens bevattelijk maakt voor hiv. Mensen die het gendefect van nature hebben, zijn immuun voor het aidsvirus.

Hoe dan ook, het experiment leverde tot dusver weinig concrete resultaten op. Slechts bij 4 van de 26 embryo’s slaagde de test, en daarbij was dat soms slechts gedeeltelijk het geval. Bij dierproeven zou de techniek nochtans wel erg efficiënt blijken.

Foto Flickr / Lunar Caustic