Astronauten landen weer op aarde na ruimteverblijf van 340 dagen

International Space Station (ISS) crew member Scott Kelly of the U.S. shows a victory sign after landing near the town of Dzhezkazgan, Kazakhstan, on March 2, 2016. US astronaut Scott Kelly and Russian cosmonaut Mikhail Kornienko returned to Earth on March 2 after spending almost a year in space in a ground-breaking experiment foreshadowing a potential manned mission to Mars. AFP PHOTO / POOL / KIRILL KUDRYAVTSEV / AFP / POOL / KIRILL KUDRYAVTSEV

Drie astronauten zijn gisteren weer geland op aarde na een verblijf van 340 dagen in het internationaal ruimtestation ISS. Daar hebben ze experimenten uitgevoerd met het oog op een eerste bemande trip naar Mars.

De Amerikaanse astronaut Scott Kelly en de Russische kosmonaut Michail Kornijenko verbleven dubbel zo lang als gewoonlijk (zo’n zes maanden) in de ruimte om de effecten van langdurige gewichtloosheid op hun lichaam te bestuderen. Samen met hun collega Sergej Volkov kwamen ze om 5.27 uur Belgische tijd aan in Kazachstan met hun Sojoez-capsule. Kelly is met 340 dagen de Amerikaan die het grootst aantal opeenvolgende dagen in de ruimte heeft verbleven. Het wereldrecord staat op naam van de Rus Valeri Poljakov, die maar liefst 438 dagen in het ruimstation Mir zat.

Daarnaast is Scott Kelly ook een interessant studieobject, omdat hij een tweelingbroer heeft. Zo werden van zowel Scott als zijn broer Mark, een voormalige astronaut, geregeld stalen afgenomen van bloed, speeksel, urine en stoelgang. Die zullen vergeleken worden om na te gaan wat de invloed is van een ruimtereis op vlak van bijvoorbeeld darmbacteriën of DNA-schade. Verwacht wordt dat Scott sneller verouderd is dan zijn broer. Het gaat om het eerste onderzoek bij twee mensen met dezelfde genen in verschillende ruimtelijke omstandigheden. Volgens NASA zullen de resultaten ten vroegste over zes maanden worden gepubliceerd, die cruciaal zijn als voorbereiding op een eventuele reis naar Mars, die enkele jaren zal duren.

Scott Kelly gaf vorige week aan de pers nog aan dat hij makkelijk nog 100 dagen extra in het ISS zou kunnen blijven. «Fysiek voel ik me vrij goed», zei hij. «Het moeilijkste is het geïsoleerd zijn van de mensen beneden die belangrijk zijn voor jou. Er is een verlies aan connectie en dat is een uitdaging.»

Foto AFP / K. Kudryavtsev