‘Happy Birthday’ eindelijk rechtenvrij

Een rechter in de Verenigde Staten maakte gisteren een belangrijke beslissing rond ’s werelds meest bekende liedje. Hij vernietigde immers het copyright dat rustte op het lied Happy Birthday, na een rechtszaak die twee jaar in beslag nam. Muziekdistributeur Warner/Chappell kan dus niet langer voor geld vragen als het lied gespeeld wordt op de radio of in een film.

De zussen Mildred en Patty Hill schreven in 1893 een liedje getiteld Good Morning to All. Dat blijkt de oorsprong van de melodie van Happy Birthday, maar over het ontstaan van de tekst bestaat er onduidelijkheid volgens rechter George H. King. In zijn besluit schrijft King dat de eerste vermelding van de songtekst opduikt in 1901, maar dat de volledige liedjestekst pas in 1911 verscheen op papier.

Dat is waar het schoentje knelt, want Warner/Chappell beweert dat het copyright de teksten en de muziek beslaat. De zussen Hill gaven de rechten voor Happy Birthday aan Summy Co., dat in 1935 het copyright registreerde. Rechter King ging terug naar de registratie in 1935 en besloot de zussen Hill enkel de rechten voor de melodie hadden afgestaan. De liedjestekst behoort volgens hem dus tot het publieke domein.

Een mokerslag voor Warner/Chappell, dat de rechten verwierf in de jaren ’80 toen het de opvolger van Summy Co. overnam. Sindsdien waren de rechten goed voor 1,8 miljoen euro per jaar.

De rechtszaak werd aangespannen door Rupa Marya en Robert Siegel, die een film maken over het lied. Nadat Warner/Chappell hen 1.350 euro vroeg om Happy Birthday To You in hun film te gebruiken, besloten ze te proberen het lied in het publiek domein te brengen. Daar zijn ze nu dus in geslaagd.