Te jong voor een rijbewijs maar wel begenadigd F1-piloot

Dit weekend richten alle ogen uit de motorsportwereld zich op het circuit van Spa-Francorchamps voor de Grand Prix Formule 1 van België. De wedstrijd op een van de mooiste en meest uitdagende circuits is nog nooit gewonnen door een Belg maar er is momenteel één iemand die daar (deels) verandering in kan brengen: Max Verstappen, de piepjonge coureur van Toro Rosso. Hij werd geboren in Hasselt maar aangezien zijn vader Nederlander is, heeft hij beide nationaliteiten. Verstappen rijdt echter met een Nederlandse licentie, maar stiekem kan je als Belg ook trots zijn op het wonderkind van de motorsportwereld.

Dat Max Verstappen een toekomst had in de motorsport, leek al vanaf het begin evident. Hij kwam in de wereld in 1997 als het eerste kind van Jos Verstappen en Sophie Kumpen. Vader Jos is een bekende ex-F1-coureur, die destijds zijn debuut maakte naast Michael Schumacher. Maar moeder Sophie Kumpen kon er ook wat van. Zij was destijds een begenadigd karter en won in 1995 nog de prestigieuze Margutti Trophy.

Motorsport werd dus met de paplepel ingegoten. Vanaf zijn eerste keer in een kart had Max zijn passie gevonden. Het circuit werd zijn tweede thuis. In 2005, op zevenjarige leeftijd, begon Max met competitief karten en werd hij meteen Belgisch kampioen in de Miniklasse. Uiteindelijk bleef hij de eerste drie jaar ongeslagen op het kartcircuit. Verstappen groeide er uit tot een heus prijsbeest. Tussen zijn zeven en zijn zestien sleepte hij maar liefst 24 prijzen in de wacht.

Vooral 2013 werd een heus boerenjaar voor Verstappen. Hij won, op twee na, alle kampioenschappen waaraan hij deelnam en kroonde zich zo tot wereldkampioen in de KZ-klasse. In de KF-klasse eindigde de veelzijdige coureur na een botsing derde. In augustus legde hij bovendien zijn eerste meters in de autosport af. Kort nadien liet hij het kartwereldje achter zich en maakte hij zijn testdebuut in de Formule 3.

In de Formule 3 liet hij zich meteen gelden, met overwinningen op Spa-Francorchamps, de Norisring en op de befaamde Nürburgring. Zijn prestaties gingen niet onopgemerkt voorbij en in 2014 mocht hij tekenen bij het Red Bull Junior Team. Amper een week later raakte bekend dat hij in 2015 voor Toro Rosso zal rijden in de Formule 1. Op 3 oktober rijdt hij als testcoureur in de Grand Prix van Japan, waardoor hij met 17 jaar en drie dagen de jongste F1-piloot aller tijden wordt.

Zijn volledige debuut kwam aan het begin van dit seizoen, toen hij startte in de Grand Prix van Australië. Hij reed 32 van de 58 rondes, maar moest opgeven met een motorprobleem. De volgende Grand Prix, die van Maleisië, was het wel raak. Verstappen kwam binnen op de zevende plaats en zette zo ook het record van jongste F1-coureur die punten sprokkelt op zijn naam. In de Grand Prix van Hongarije had Verstappen ei zo na zijn eerste podiumplaats beet. Hij eindigde vierde, achter Vettel en zijn collega’s van het andere Red Bullteam. Het feit dat Verstappen nog niets een 18 jaar is, maakt deze prestaties nog indrukwekkender.

Op zijn eigen webstek geeft Verstappen toe dat de wagens van Toro Rosso niet zo goed bij de lange stukken van Spa-Francorchamps passen, maar ook dat die vierde plaats in Hongarije extra motivatie geeft. Een regenachtige dag zou in zijn voordeel werken, dus Max en zijn collega Carlos Sainz Jr deden alvast een regendans. Voorlopig lijkt die te werken want volgens voorspellingen wordt het weer zondag wisselvallig met een kans op buien.

De de Grand Prix van België begint zondag om 14u. De dagen ervoor worden ook nog trainingsraces en qualifiers gereden.