Zonnevliegtuig steekt Grote Oceaan over

People take pictures as the Swiss-made solar-powered plane Solar Impluse 2 takes off from Nanjing's Lukou International Airport in Nanjing, in China's eastern Jiangsu province, early on May 31, 2015. The revolutionary Solar Impulse 2 aircraft took off early on May 31 for a six-day flight over the Pacific Ocean, the most ambitious leg of its quest to circumnavigate the globe powered only by the sun. AFP PHOTO / JOHANNES EISELE

De Solar Impulse 2, het vliegtuig dat de eerste reis rond de wereld zonder brandstof moet maken, is bezig aan het moeilijkste deel van de tocht. «Dit is een mijlpaal in de luchtvaartgeschiedenis», klinkt het.

De Solar Impulse 2 is momenteel bezig aan de oversteek van de Grote Oceaan. Het is de zevende etappe in de reis en de eerste keer dat het vliegtuig meer dan 24 uur aan één stuk vliegt. Afgelopen nacht was bovendien de eerste volledige nacht. Dat was een buitengewoon spannend moment voor de piloot en de rest van het team. ‘s Nachts kan het vliegtuig immers geen beroep doen op zonne-energie en gebruikt het de energie die overdag opgeslagen is in de batterijen van het toestel. De vraag bleef echter of dat zou volstaan om de nacht door te komen. Als dat niet lukt, zal de piloot, de 62-jarige Zwitser André Borschberg, met een parachute in zee springen. «Dit is een mijlpaal in de luchtvaartgeschiedenis. De komende tien uur zullen cruciaal zijn voor het hele project», klonk het gisterenavond plaatselijke tijd.



Hazenslaapje

De oversteek van de Grote Oceaan gebeurt in twee etappes: eerst van het Chinese Nanjing naar Hawaii en vervolgens van Hawaii naar het Amerikaanse Phoenix. De eerste van beide etappes is met 8.500 kilometer de langste. Het vliegtuig zal er zo’n 6 dagen over doen. Ook voor de piloot is dat een zware beproeving. Tijdens de eerste 18 uur van de vlucht kon hij slechts drie keer twintig minuten slapen. Naar eigen zeggen gebruikt hij yogatechnieken om fris te blijven.

Het vliegtuig steeg op 9 maart op vanuit Abu Dhabi en vloog tijdens de vorige 6 etappes alles samen zo’n 9.000 kilometer. Deze zevende etappe is dus bijna even lang als de voorgaande etappes samen.

Jelle Mampaey