Voorbeschouwing Paris Saint-Germain – Chelsea

Op de kalender van elke voetballiefhebber staat in februari slechts één datum met stip aangeduid: dinsdag de zeventiende, de dag dat de tweede ronde van de Champions League van start gaat. Meteen staat er een topmatch tussen twee steenrijke ploegen op het programma. The Blues van The Special One steken het kanaal over om het op te nemen tegen Les Parisiens van Laurent Blanc. Als we beide ploegen van dichterbij bekijken, kunnen we niet anders dan concluderen dat dit een spektakelmatch zal zijn.

Vorig jaar troffen beide ploegen elkaar al in de knock-outfase van de Champions League. PSG trok toen aan het kortste eind, ondanks een sterke start met een 3-1 overwinning in het eigen Parc des Princes. Eden Hazard scoorde daar voor Chelsea de penalty die uiteindelijk cruciaal zou blijken. In Londen slaagden Ba en Schürrle erin om de Parijse verdediging te omzeilen en de 2-0 was voor Chelsea voldoende om door te gaan, dankzij de uitgoal van onze eigenste Hazard.

Op een jaar kan er echter veel veranderen, vooral in voetbal. PSG, dat vorig jaar overtuigend de titel van Ligue 1 verzilverde, staat dit jaar pas op de derde plaats. Chelsea eindigde vorig jaar op de derde plaats maar staat nu dominant op kop in de Premier League, met zeven punten voorsprong op Manchester City. Beide ploegen legden echter een sterk parcours of in de groepsfase van het kampioenenbal. Chelsea gold als vlotst scorende ploeg van de poulefase en PSG wist thuis te winnen van Barcelona.

Nieuwe aanwinsten als Cesc Fabregas, Thibaut Courtois en Diego Costa dragen ongetwijfeld bij tot het succes in Londen en vooral die laatste zal bloed ruiken. De match tegen PSG wordt zijn eerste sinds de schorsing voor natrappen tegen Liverpool. Costa, die in 2014 de nationale ploeg van Brazilië inruilde voor die van Spanje, neemt het bovendien op tegen een verdediging die met Luiz, Silva, Maxwell en Marquinhos gedomineerd wordt door Brazilianen. Met de razendsnelle dribbels van Hazard en de onuitputbare Willian naast hem kan Chelsea op elk moment toeslaan, om zich vervolgens in te graven zoals we dat gewend zijn van ploegen onder Mourinho.

Dat het minder loopt bij PSG lijkt te wijten aan het vormpeil van Zlatan Ibrahimovic. De patron van Parijs sukkelde voor de winterstop met een hielblessure en lijkt sindsdien zijn vroegere vorm kwijt te zijn. De eeuwige kwajongen is met zijn 33 jaar natuurlijk ook niet meer van de jongste. Zlatan won in zijn carrière bovendien slechts twee keer tegen Engelse ploegen. Natuurlijk heb je nog Lavezzi en Cavani op de flanken maar PSG lijkt onmondig voor goal zonder zijn Zweedse talisman. De Champions League is echter de enige prijs die nog ontbreekt op het palmares van Ibrahimovic. Hem kennende zal hij er alles aan doen om dat te veranderen.

Aangezien het de eerste van twee matchen is, zal het initiatief bij Paris Saint-Germain liggen. Als ze net als vorig jaar in Parijs de blauwe muur kunnen slopen, maken ze een kans om door te stoten. Dat is natuurlijk niet zonder gevaar, Chelsea staat scherp en is ongenadig op de omschakeling. Zlatan en co staan voor een gigantische, maar niet onmogelijke, uitdaging.