NASA maakt geld vrij voor maan Europa

Het Witte Huis heeft voor 2016 de begroting van de NASA goedgekeurd, in totaal $ 18,5 miljard, of ruim 16 miljard euro. Dat is een half miljard dollar meer dan wat ze in dit jaar te besteden hebben. In die begroting is ook $ 30 miljoen (€ 26 miljoen) vrijgemaakt voor de missie naar Europa, een maan van Jupiter, die mogelijk leven bevat door de aanwezigheid van een vloeibare oceaan onder zijn ijskorst.

De maan Europa is de kleinste van vier grote manen van Jupiter, en de op vijf na grootste maan van het zonnestelsel. Ze werd ontdekt in 1610 door de Italiaan Galileo Galilei. Onderzoekers geloven dat hier meer leven te vinden is dan op Mars, en pleiten dus voor extra fondsen. Europa lijkt niet alleen geologisch gezien sterk op de aarde, maar er zou ook onder de dikke ijskorst een diepe oceaan zitten met warm, vloeibaar water – waar zelfs al bewijs voor is.

Er wordt al enkele jaren over een dergelijke missie gesproken, maar tot nog toe werd er geen geld voor vrij gemaakt. Het Amerikaanse Congres moet ook nog toestemming geven voor het budget, maar gezien de voorgeschiedenis lijkt de Europamissie daar veilig te zijn. Voor 2016 had het Witte Huis al $ 15 miljoen beschikbaar gesteld, maar dat werd toen zelf door het Congres verhoogd tot maar liefst $ 100 miljoen.

Een missie naar de maan Europa zal in de praktijk veel meer kosten dan wat er nu beschikbaar is gesteld. De Europa Clipper, één van de voorgestelde missies, zou in 2022 worden gelanceerd. Naar schatting zouden de kosten kunnen oplopen tot 2 miljard dollar. Wat wel al zeker is dankzij deze begroting, is dat we spannende jaren tegemoet gaan.

NASA heeft voor de liefhebbers een filmpje over de maan Europa gemaakt.