De wetenschap heeft een verklaring voor het mooie lied van een nachtegaal

Wetenschappers hebben de reden ontdekt dat nachtegalen zo’n mooie liederen kunnen fluiten. Blijkbaar hebben zij de meest ingewikkelde hersenen van alle zangvogels. Dat blijkt uit een studie die gepubliceerd werd bij de Proceedings of the National Academy of Sciences USA.

Voor die studie onderzochten wetenschappers de hersenen van drie mannetjes van 49 verschillende soorten zangvogels uit Amerika, Europa en Zuid-Afrika. Ze vergeleken de grootte en de vorm van de hersenen met de lengte en de complexiteit van hun lied. Daaruit blijkt dat vogels met grotere voorste hersenen in staat zijn om veel meer verschillende noten aan te leren. De  voorste hersenen zijn verantwoordelijk voor cognitieve functies bij vogels, terwijl de achterste hersenen de motorische functies op zich nemen.

Van die 49 vogels spant de nachtegaal de kroon. Deze zangvogel is in staat om maar liefst 1.160 verschillende tonen te leren. Als je dat vergelijkt met andere zangvogels zoals de merel (108 verschillende tonen) of de veldleeuwerik (341 verschillende tonen), dan is de nachtegaal de echte kampioen in het zingen onder de vogels.

Volgens professor Tamas Szekely van het departement biologie van de University of Bath geeft dit onderzoek een uniek inzicht in hoe de ontwikkeling van de hersenen een invloed heeft op vogelliederen, maar ook op de ontwikkeling van de menselijke talen. Szekely zegt dat er parallellen te trekken vallen tussen hoe de hersenen van vogels zich hebben ontwikkeld om complexe liederen aan te leren en hoe het brein van de mens zich ontwikkeld heeft om taal te leren. Waarschijnlijk hebben de hersenen van vogels zich zo kunnen ontwikkelen omdat de vrouwtjes het mannetje kozen met het mooiste lied, waardoor er dus steeds meer nachtegalen geboren worden met grotere voorste hersenen.