Ontmoet Jonathan, de 182 jaar oude reuzenschildpad

Jonathan is een reuzenschildpad die oorspronkelijk uit de Seychellen komt. Tegenwoordig woont hij op Sint-Helena, het eiland waar Napoleon op gestorven is. Jonathan was er nog niet toen Napoleon overleed in 1821 maar het scheelt niet veel. Jonathan is 182 jaar oud, wat betekent dat hij geboren is in 1832, toen België amper een jaar oud was. Het is niet onwaarschijnlijk dat hij het oudste dier op het land is.

Ondertussen heeft Jonathan cataracten in beide ogen en hij kan niet meer ruiken maar zijn gehoor is nog altijd in orde. En hij is nog altijd verrassend goed te been. Zijn verzorgers dragen altijd beschermende handschoenen als ze hem voeden want hij is nog altijd in staat om een vinger af te bijten, al zal dat nooit zijn bedoeling zijn. Door zijn cataracten is het moeilijk voor Jonathan om zijn eten te vinden.

Ondanks zijn leeftijd kan Jonathan nog heel wat lawaai maken, vooral tijdens het paren blijkbaar. Jammer genoeg hebben zijn afspraakjes met de vrouwelijke reuzenschildpadden nog geen kleine reuzenschildpadjes opgeleverd.

In de negentiende eeuw werden reuzenschildpadden in grote getallen verorberd. Ze werden meegenomen op schepen en waren een belangrijke bron van voedsel onderweg, maar sommige soorten zijn daardoor volledig uitgestorven. Volgens schattingen werden alleen al op de Galapagoseilanden meer dan 200.000 reuzenschildpadden opgegeten. Nu zijn ze beschermd.

Het is niet duidelijk hoe Jonathan op Sint-Helena terecht kwam en waarom hij niet opgegeten is. Waarschijnlijk adopteerde Hudson Janisch, toen gouverneur van Britse Overzeese Territoria in de Zuid-Atlantische Oceaan, hem. Ondertussen heeft Jonathan al 33 gouverneurs zien passeren.

Reuzenschildpadden zouden tot 250 jaar oud kunnen worden maar de inwoners van Sint-Helena bereiden zich toch al voor op de dood van Jonathan. Zo is zijn doodsbrief al geschreven maar de inwoners zullen hem zeker niet opzetten. In plaats daarvan zal enkel zijn schild tentoongesteld worden in een museum. De inwoners van Sint-Helena zamelen ook geld in om een levensgroot bronzen standbeeld van hun oudste inwoner te maken.