‘March Madness’ dompelt VS onder in basketbalgekte

‘March Madness’ dompelt VS onder in basketbalgekte
AFP / J. Robbins

De Verenigde Staten zijn in de ban van de ontknoping van de universitaire basketbalcompetitie. Op drie weken tijd wordt uit 68 ploegen één winnaar bepaald. De eindfase brengt de Amerikanen elk jaar tot dicht bij het delirium.

Voor Amerikaanse basketbalfans zijn er jaarlijks twee hoogtepunten: de play-offs in de NBA en de ontknoping van het seizoen voor universiteitsploegen. Dat laatste ontlokt elk jaar de meeste emoties bij de Amerikanen. Daar zijn twee redenen voor: Het verloop van de slotfase, die garant staat voor verrassingen, en het belang dat er wordt gehecht aan de voorspelling van de winnaar.

Comité kiest deelnemers

Tijdens de komende drie weken, beter bekend als ‘March Madness’, zal uit 68 ploegen bepaald worden wie de beste is. Maar het zijn niet altijd de teams met de beste resultaten die mogen meedingen naar de titel. De winnaars van de 32 Conferences zijn rechtstreeks geplaatst. De overige 32 ploegen worden gekozen door een comité van de National Collegiate Athletic Association (NCAA).

Het tornooi werkt met directe uitschakeling, waardoor toppers aan een slechte wedstrijd genoeg hebben om eruit te liggen. Zij die doorstoten tot de laatste zestien worden de ‘Sweet 16’ genoemd.

Het eerste reekshoofd dit jaar is Villanova, de winnaar van vorig seizoen. De universiteit uit Pennsylvania won toen na een dramatische finale, waarin een driepunter in de slotseconde over de winst besliste.

Voorspel je rijk

De aantrekkingskracht van March Madness is niet alleen het basketbal, maar ook de kunst om te voorspellen welke ploeg er tot waar zal doorstoten. Miljoenen Amerikanen vullen ‘brackets’ in en daarmee valt er elk jaar ook heel wat geld te verdienen.

Zo is zakenman Warren Buffet bezeten door de periode. Dit jaar belooft hij de werknemers van zijn bedrijf Berkshire Hathaway voor de rest van hun leven jaarlijks een miljoen dollar te geven als ze de Sweet 16 kunnen voorspellen.

Nog opvallend: in maart piekt elk jaar het aantal mannen dat zich laat steriliseren. Ze krijgen dan namelijk een aantal verlofdagen, die ze volledig aan basketbal kunnen wijden.