Nagelbijten voor Europese Marslanding

Foto AFP

Het is onduidelijk of de Schiaparelli-lander van de Europese Ruimtevaartorganisatie ESA geland is op Mars. Normaal gezien moest die gisteren om iets voor 17 uur Belgische tijd aangekomen zijn, maar er kwam geen signaal binnen.

Ongeveer zeven maanden geleden werd de ExoMars gelanceerd. Het tuig moet nagaan of het methaan in de Marsatmosfeer afkomstig is van een geologische bron, of geproduceerd wordt door microben. Zondag kreeg de lander Schiaparelli de opdracht om zijn moederschip los te laten en de laatste miljoen kilometer zelfstandig af te leggen en de landing alleen tot een goed einde te brengen. Op dat moment konden de ingenieurs niet ingrijpen en zat er niets anders op dan bang afwachten.

Concreet moest de 577 kilogram zware lander op zes minuten tijd van 21.000 kilometer per uur naar nul kilometer per uur teruggebracht worden. Daarvoor worden onder meer een smeltend en verdampend hitteschild, een superone parachutes hydrazine-remraketten ingezet.

Heikele operatie

Landen op Mars is een heikele operatie. Omdat er nagenoeg geen atmosfeer is, kunnen aanstormende ruimteschepen maar beperkt afremmen. De landing moest Europa’s eerste geslaagde operatie op Mars worden en de achtste in totaal. Enkel de NASA slaagde er al in om landers ongeschonden op de planeet te krijgen. Het moest dus een historisch moment worden voor Europa, ook voor ons land. In de sondes is namelijk ook Belgische apparatuur aanwezig.

Dat er geen signaal binnenkwam, kan twee dingen betekenen. Ofwel is de landing mislukt, ofwel is het signaal te zwak door zandstormen op de planeet. Morgen om 10 uur zal ESA bekendmaken wat er met het toestel gebeurd is.

DELEN