Binnenkort eindelijk wifi op de trein?

20140415 - BRUSSELS, BELGIUM: Illustration picture shows the station of Schaarbeek / Schaerbeek as SNCB / NMBS's heaviest locomotive of 104 tons is moved into the new railway museum Train World, in Brussels, Tuesday 15 April 2014. BELGA PHOTO ERIC LALMAND

De NMBS is een proefproject gestart rond mobiel internet op de trein. Gedurende drie maanden kunnen reizigers wifiverbindingen uittesten op twee treinwagons op de lijn Eupen-Oostende. Metro kon de sterkte van het signaal al eens uitproberen.

«Toegang tot mobiel internet wordt stilaan een basisbehoefte, net als elektriciteit», klinkt het bij minister van Digitale Agenda Alexander De Croo (Open Vld). Samen met minister van Mobiliteit Jacqueline Galant (MR) en NMBS-CEO Jo Cornu heeft hij het testproject voorgesteld in een van de wagons die uitgerust is met wifi. De plannen lagen al langer op tafel, maar toch liet het proefproject enige tijd op zich wachten. «Wifi op de trein installeren lijkt gemakkelijker dan het is», legt De Croo uit. In de praktijk zijn er heel wat technische obstakels. Concreet worden de 3G- en 4G-signalen van de verschillende operatoren (Base, Orange en Proximus) opgevangen door een serie antennes en omgezet in een wifisignaal. De bandbreedte wordt vervolgens verdeeld onder de klanten. Om dat technisch mogelijk te maken, koos de NMBS twee bedrijven uit, Icomera en Nomad.

Reistijd nuttig gebruiken

Van 25 februari tot 25 mei zullen pendelaars op de lijn Eupen-Oostende gratis draadloos internet aan boord kunnen testen. Twee wagons in eerste klasse werden daarvoor uitgerust met de systemen van beide firma’s. Tijdens de daluren worden de rijtuigen gedeklasseerd, waardoor ook pendelaars met een ticket voor tweede klasse via de wifi hun mails kunnen checken of series op Netfix kunnen kijken. «Mensen zitten gemiddeld 45 minuten op de trein. Ze moeten die tijd nuttig kunnen gebruiken», stelt Cornu.

De testrijtuigen zijn te herkennen aan de stickers op de vensters. Je kan je smartphone, tablet of pc verbinden met het netwerk ‘B-Train Guest’. Tijdens een ritje van Brussel-Zuid naar Gent kon Metro het wifisignaal al eens testen. Hoewel de medepassagiers zonder problemen filmpjes konden kijken en op nieuwssites surften, wilde het internet op onze smartphone niet mee. «Een eerste test is altijd spannend. Over het algemeen is het goed verlopen, maar er kunnen nog steeds problemen opduiken», reageert de NMBS. «Wie problemen ondervindt, kan een mailtje sturen naar wifi@b-rail.be en zo kunnen we gericht naar oplossingen zoeken.»

Wat na testfase?

Wanneer het project dan effectief uitgerold wordt, is nog niet duidelijk. «In 2017 zullen we de eerste stappen zetten en een businessmodel uitwerken», aldus Bart De Groote, marketingdirecteur van de NMBS. «Hoe het plan eruit zal zien, hangt af van hoe de testfase verloopt.» Of de wifi gratis zal zijn, en of hij in elke trein verkrijgbaar zal zijn, wordt ook pas ten vroegste volgend jaar duidelijk.