MWC 2016: virtual reality moet verkoop van smartphones boosten

In tijden waarin de smartphone-markt wereldwijd zoekende is, verzamelen de hoofdrolspelers dezer dagen in Barcelona voor het Mobile World Congress (MWC). Ze zijn op zoek naar een tweede adem, en mikken daarbij op innovaties zoals virtual reality.

Met het Zuid-Koreaanse Samsung en het Amerikaanse Apple hebben de twee grootste spelers eind vorig jaar hun verkoopcijfers slechts lichtjes zien stijgen of zelfs stagneren. Volgens onderzoeksbureau Gartner is de groeicurve teruggevallen naar het ritme van 2008.

Oorzaken zijn de wereldwijde terugval in de groei en de stevige concurrentie, met telefoons aan heel lage prijzen uit de groeilanden. Dat verklaart het succes van Chinese leveranciers zoals Huawei, en er is ook het Indische Ringing Bells, dat vorige week nog een smartphone op de markt bracht voor 6,60 euro.

Om daaraan tegemoet te komen, veranderen de ontwikkelaars het geweer enigszins van schouder. Nu iedereen een smartphone in handen heeft, is het moeilijk om telefoons van opzienbarende functies te voorzien. De race om als eerste met een totaal vernieuwend model op de proppen te komen maakt daarom plaats voor andere zaken.

Zo worden bestaande modellen verbeterd, worden de verschillende toestellen onderling beter op elkaar afgestemd en worden de prijzen verscherpt. Op het MWC is er weliswaar een rist nieuwe modellen, maar tegelijk gaat meer en meer aandacht naar alles wat ‘rond’ het apparaat gebeurt.

Om de winst weer op te schroeven is er bijvoorbeeld virtual reality (VR), dat in januari nog aan bod kwam op de technologiebeurs CES in Las Vegas. Die vernieuwingen zijn al geïntegreerd in een aantal smartphones, gaande van Samsung tot LG en HTC. VR is dit jaar wat de smartwatch vorig jaar was.

Niemand minder dan Facebook-oprichter Mark Zuckerberg kwam in Barcelona een pleidooi houden voor de virtual reality-technologie. Facebook kocht VR-bedrijf Oculus een tweetal jaar geleden en gaf Samsung de licentie om de Gear VR te ontwikkelen, een houder om je telefoon voor je ogen te klemmen.

Zuckerberg omschrijft VR zelfs als hét sociale netwerk van de toekomst. «Met video’s in 360 graden kan je anderen een intieme kijk geven in je leven», verduidelijkte de topman. Facebook zelf stort zich daarom volop op Social VR-apps.

Een andere evolutie betreft de besturingssystemen. Een paar jaar geleden vochten op het MWC nog vijf verschillende besturingssystemen met elkaar. Maar in een meer volwassen smartphonemarkt zijn de toestellen meer uitwisselbaar. Android is het meest prominent aanwezig en er is nog een klein beetje Windows, terwijl Apple geen stand heeft in Barcelona. Tegelijk luidt het geen twijfel dat de Amerikaanse gigant de verrichtingen in de Spaanse stad met argusogen volgt.