Wetenschappelijk bewijs: katten zijn beter dan honden (op evolutionair vlak)

Honden of katten? Het is een debat dat dierenliefhebbers al jarenlang verdeelt. Een nieuwe studie, gepubliceerd in het journaal Proceedings of the National Academy of Sciences, toont nu aan dat katachtigen de bovenhand hebben, al is het op evolutionair vlak.

Een internationaal team van wetenschappers bestudeerde zo’n 2.000 fossielen van hond- en katachtigen. Uit hun onderzoek blijkt dat katachtigen efficiëntere roofdieren zijn. Zij wonnen steeds de concurrentiestrijd en bewerkstelligden zo het uitsterven van zo’n 40 soorten hondachtigen. Voor het tegenovergestelde zijn er geen bewijzen gevonden.

De familie van hondachtigen, ofwel Canidae, ontstond zo’n 40 miljoen jaar geleden in Noord-Amerika. Zo’n 20 miljoen jaar later bereikte de dierenfamilie het punt van maximale diversiteit op het continent, met zo’n 30 verschillende soorten. Op dat moment staken de katachtigen, ofwel Felidae, over van Azië.

“Het opduiken van katachtigen in Noord-Amerika had een dodelijk invloed op de diversiteit van de hondenfamilie. Meestal gaan we ervan uit dat klimaatveranderingen een overweldigende rol spelen in de evolutie van dieren, maar concurrentie van andere carnivoren blijkt nog belangrijker voor hondachtigen”, zegt dr. Daniele Silvestro van de Universiteit van Lausanne, de hoofdauteur van het onderzoek.

Volgens dr. Silvestro is het niet duidelijk waarom katachtigen zoveel beter waren dan de competitie in moeilijke tijden, maar hij gelooft dat het te maken heeft met de intrekbare klauwen waarover katachtigen beschikken.

De negen overgebleven soorten uit de hondenfamilie in Noord-Amerika rennen hun prooi achterna, maar niet alle hondachtigen jaagden zo. Sommige soorten lagen immers op de loer om hun prooi te verrassen, net zoals katachtigen. Alle hondensoorten die zo jaagden zijn echter uitgestorven in Noord-Amerika.

“Katachtigen beschikken over intrekbare klauwen, wat betekent dat ze die gemakkelijker scherp kunnen houden. Hondachtigen beschikken niet over dit kunstje en hebben dus een nadeel tegenover de kattenfamilie”, legt dr. Silvestro uit.

Het evolutionair succes van roofdieren vertoont en sterk verband met hun talent om voedsel te verzamelen. Enkel de sterkste jagers overleven wanneer er niet genoeg prooien zijn om de volledige populatie te onderhouden. “Katachtigen moeten dus efficiënter zijn geweest dan de meeste uitgestorven soorten van de hondenfamilie”, besluit het onderzoek.